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Metabolismo: ecco quello che devi sapere

Il metabolismo influenza la nostra salute, il peso e i processi di invecchiamento. Di cosa si tratta esattamente? E come funziona? Ecco le risposte.

Cosa si intende esattamente per metabolismo? Molti pensano alla digestione...

Il metabolismo, ovvero il ricambio cellulare, comprende tutti i processi biochimici che avvengono nelle nostre cellule 24 ore su 24. Il processo prevede che la cellula assimili qualcosa di nuovo ed elimini qualcosa di vecchio. La digestione ne fa praticamente parte: le sostanze nutritive degli alimenti vengono assorbite, elaborate e trasportate attraverso il flusso sanguigno nelle cellule per la produzione di energia o la costruzione di strutture. Allo stesso tempo, i prodotti di scarto vengono rimossi dalle cellule. Il metabolismo è come un motore: distribuisce, trasporta, costruisce e scompone.

Cosa si intende per metabolismo dei lipidi o metabolismo del cervello?

Metabolismo è un termine collettivo che è possibile scindere, ad esempio, per sostanza (come il metabolismo dei grassi), per funzione (come il metabolismo energetico) o per regione corporea (come il metabolismo muscolare). Si sente spesso parlare di anabolismo e catabolismo. Il metabolismo catabolico ha la funzione di decomporre, come nel caso della scomposizione delle proteine degli alimenti in singoli componenti e della conseguente trasformazione durante la digestione. Se questi componenti vengono poi utilizzati nell'organismo per costruire le sostanze e i muscoli del corpo stesso, si parla di metabolismo anabolico. 

Quali sono i compiti principali del metabolismo?

La maggior parte dell'energia prodotta dal metabolismo serve per il mantenimento delle funzioni vitali del corpo: battito cardiaco, respirazione, temperatura corporea, circolazione sanguigna, impulsi nervosi, funzionamento di tutti gli organi, ma anche crescita e prestazioni. Il metabolismo ci rende vitali.

Esiste davvero un metabolismo più veloce e uno più lento?

Sì, il carattere del metabolismo è diverso, ognuno è unico. Quasi tutti i processi metabolici sono controllati dagli ormoni. Ma gli acceleratori e i controllori sono gli enzimi. Queste proteine sono prodotte in ogni organo del corpo.

Cosa influenza il metabolismo?

Il metabolismo è determinato in larga misura da fattori immutabili come i geni, l'età, il sesso e le dimensioni del corpo. Ad esempio, le donne hanno un metabolismo più lento rispetto agli uomini perché hanno meno massa muscolare. Inoltre la massa muscolare si riduce sempre di più con l'avanzare dell'età, causando un rallentamento dell'attività metabolica.

Il nostro metabolismo è influenzato anche da fattori ambientali, come la temperatura, ma anche dall'alimentazione, dall'attività fisica e dai farmaci, come gli antipertensivi, gli ipolipemizzanti e gli psicofarmaci.

(Continuazione in basso...)

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Come possiamo stimolare il metabolismo?

Il modo migliore è fare attività fisica. La maggiore sollecitazione durante lo sport favorisce la circolazione sanguigna, è necessario più ossigeno e il metabolismo deve fornire più energia. La produzione di energia avviene nei mitocondri, mini centrali elettriche all'interno di ogni cellula. Il potenziamento muscolare permette di costruire un maggior numero di cellule muscolari con nuovi mitocondri, mentre la resistenza consente di aumentarli. Le cellule muscolari sono particolarmente attive dal punto di vista metabolico e consumano molta energia, anche a riposo. In questo modo si può evitare che le calorie in eccesso provenienti dal cibo vengano depositate nel tessuto adiposo.

Inoltre, le diete drastiche con scarso apporto calorico possono rallentare il metabolismo.

Quali malattie si intendono quando si parla di disturbi metabolici?

Si ha un disturbo metabolico quando i singoli nutrienti non vengono utilizzati correttamente o i nutrienti/le sostanze non arrivano dove sono necessari. Il diabete di tipo 2, ad esempio, è una malattia del metabolismo dei carboidrati. Oppure la sindrome metabolica comprende disturbi del metabolismo dei carboidrati e dei lipidi e l'ipertensione arteriosa. Ne risulta un aumento del rischio di malattie cardiovascolari.

Alcuni alimenti sono considerati stimolatori del metabolismo. Per quale motivo?

Si dice che spezie come il peperoncino, lo zenzero e il peperoncino di cayenna o anche il caffè stimolino il metabolismo. Non esistono studi conclusivi in merito. Tuttavia, le spezie piccanti fanno sì che il corpo produca più calore, il che richiede più energia. Anche gli alimenti ricchi di proteine sono considerati acceleratori del metabolismo, in quanto l'elaborazione delle proteine è più complessa e richiede più energia.

A proposito, bisogna anche bere a sufficienza per non avere disturbi di trasporto nel metabolismo. Questo perché l'acqua apporta sostanze fresche alla cellula e porta via quelle usate.

Molti aumentano di peso con l'avanzare dell'età. È legato al rallentamento del metabolismo?

Con l'avanzare dell'età, la massa muscolare diminuisce costantemente. Tuttavia, questo significa anche che le mini centrali elettriche (mitocondri) vanno perse, perché la densità dei mitocondri è molto alta nei muscoli. Questo ha un effetto particolarmente negativo sul metabolismo energetico. Il nostro corpo brucia meno energia e la immagazzina, quindi accumula più tessuto adiposo. Anche questo ha ulteriori conseguenze: il tessuto adiposo contiene meno acqua e quindi il potassio contenuto nell'organismo diminuisce. Il potassio è importante per il metabolismo osseo, la funzione cerebrale, la muscolatura e la regolazione degli ormoni dello stress.

Possiamo contrastare questo fenomeno?

Soprattutto dopo i 50 anni, lo sport e le attività fisiche sono l'unico modo per contrastare i cambiamenti causati dall'età e mantenere alto il metabolismo. L'obiettivo dovrebbe essere quello di preservare la nostra muscolatura con i mitocondri particolarmente attivi. A tal fine è importante fare un allenamento muscolare regolare e mirato. L'allenamento di resistenza, a sua volta, riduce l'invecchiamento cellulare e aiuta le cellule a rinnovarsi in modo più rapido ed efficace.

di Petra Koci,

pubblicato in data 02.10.2023


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